Attention! Cet oiseau coloré élève un nid de cannibales

Titre : Attention ! Cet oiseau coloré couve une nichée de cannibales

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Cela peut sembler contre-productif, mais de nombreux oiseaux pondent plus d'œufs qu'ils ne peuvent en faire éclore avec succès. Les scientifiques pensent depuis longtemps que ces œufs supplémentaires représentent une forme d'assurance, garantissant qu'au moins quelques petits quittent le nid. Mais pour le huppe fasciée d'Europe - connu pour sa crête d'un orange vif et le cri qui donne son nom à l'oiseau - une nouvelle étude suggère que ces œufs supplémentaires existent pour une raison macabre : nourrir les plus jeunes poussins aux aînés.

L'"exceptionnelle" étude montre comment le cannibalisme fraternel peut procurer des avantages évolutifs, estime Michael Schaub, ornithologue à l'Institut ornithologique suisse, qui n'a pas participé à l'étude.

Les scientifiques ont observé des frères et sœurs se tuant - le fratricide - chez de nombreuses espèces d'oiseaux, y compris les aigles de Verreaux, les balbuzards pêcheurs et les fou-rires bleus. Mais les poussins qui mangent leurs frères et sœurs est un tout autre jeu, déclare Juan José Soler, auteur de la nouvelle étude et écologiste évolutionniste à l'Estación Experimental de Zonas Áridas en Espagne. "Le cannibalisme fraternel se produit rarement chez les oiseaux", dit-il, et implique généralement des "nidification qui sont mortes d'autres causes."

Dans une étude antérieure, Soler avait toutefois montré que les mères huppe fasciée nourrissent fréquemment les plus jeunes poussins aux aînés. Et il soupçonnait que les mères huppe fasciée pondaient des œufs supplémentaires avec l'intention d'utiliser les poussins comme nourriture.

Pour explorer cette idée, María Dolores Barón, l'une des étudiantes diplômées de Soler, et ses collègues ont étudié des huppe fasciée nichent dans des boîtes sur les plaines ouvertes de Grenade dans le sud de l'Espagne. Les chercheurs ont d'abord divisé les boîtes contenant quatre œufs ou moins en deux groupes. Ils ont ensuite fourni un groupe de nids avec une nourriture supplémentaire - 25 grillons morts par jour jusqu'à ce que la ponte cesse - tandis que le deuxième groupe n'a pas été complété. L'équipe a également suivi la date d'éclosion prévue des œufs. Cela a permis aux chercheurs de déplacer des œufs de certains nids vers d'autres, où les œufs transférés seraient, d'un jour, les derniers à éclore. L'un des objectifs de ces transferts d'œufs était de voir si l'ajout d'un œuf protégeait le prochain petit de la prédation.

Dans l'ensemble, l'équipe a découvert que les femelles recevant une nourriture supplémentaire pondaient, en moyenne, un œuf de plus que les femelles qui ne l'étaient pas. De plus, le nombre de poussins cannibalisés était plus élevé dans les nids recevant un œuf supplémentaire. En fait, tous les poussins qui ont éclos d'un œuf transféré ont été cannibalisés, et le poussin suivant a également été mangé. Les nids avec plus d'incidents de cannibalisme ont également élevé près de deux poussins supplémentaires par rapport à ceux d'où les œufs ont été retirés.

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Ces résultats indiquent qu'au moment où la nourriture est abondante pendant la période de ponte, les huppe fasciée pondent intentionnellement des œufs supplémentaires comme moyen de stocker et de préserver ce surplus de subsistance, rapportent les chercheurs le mois dernier dans The American Naturalist. Les œufs produisent des poussins qui servent de "réserve" pour les oiseaux plus âgés qui éclosent plus tôt, améliorant leurs chances de survie. Dans l'étude, les nids avec des œufs supplémentaires ont abouti à au moins deux poussins de réserve qui ont été consommés par des oiseaux plus âgés.

Parmi les scientifiques, l'idée que certains animaux stockent une nourriture abondante dans des "petits supplémentaires" est connue sous le nom d'hypothèse de la réserve. Des études antérieures ont montré que des animaux, notamment des coccinelles asiatiques et des requins-tigres sable, se comportent de manière larvaire. Mais l'étude huppe fasciée offre la première preuve de larvage chez un vertébré qui consacre beaucoup d'énergie à s'occuper de sa progéniture, selon les chercheurs.

"Ce qui m'a le plus surpris, c'est l'espèce pratiquant ce comportement parental agressif", déclare Vladimir Pravosudov, écologiste à l'Université du Nevada, à Reno. Les huppe fasciée se nourrissent principalement d'insectes, note-t-il, de sorte que leurs longs becs courbés ne sont pas idéaux pour tuer et manger des poussins. C'est peut-être pourquoi, dit Soler, les mères huppe fasciée saisissent souvent le poussin malchanceux et le poussent dans la bouche d'un oiseau plus âgé, qui l'avale entier.

doi: 10.1126/science.zbkm2mx

URL : <https://www.science.org/content/article/watch-out-colorful-bird-raises-nest-cannibals>

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