Les baleines font des vagues pour découvrir pourquoi la ménopause a évolué

Au cœur des océans, dans les profondeurs où les eaux glacées enlacent les mystères de la vie, les baleines nous révèlent des découvertes fascinantes. Ces êtres majestueux, en particulier les baleines dentées telles que les orques et les belugas, intriguent les scientifiques par une caractéristique singulière partagée par un nombre restreint d'espèces : la ménopause.

En effet, les baleines connaissent une période prolongée de vie après la cessation de leur reproduction. Pourquoi cela se produit-il, peut-être vous demandez-vous ? Des chercheurs tels qu'Ellis et son équipe ont analysé les données sur les baleines pour mettre en lumière les forces évolutives derrière ce phénomène énigmatique.

En étudiant des espèces telles que les orques, les faux-orques, les globicéphales du Pacifique, les belugas et les narvals, les chercheurs ont découvert des schémas intéressants. Ils ont proposé deux hypothèses convaincantes pour expliquer l'évolution de la ménopause chez les baleines. L'une de ces idées suggère que les femelles post-ménopausées aident leurs jeunes parents, tandis que l'autre met en évidence la réduction de la concurrence pour les ressources entre les générations.

Mais pourquoi l'évolution sélectionnerait-elle la ménopause lorsque la supposition logique semble être que la reproduction continue équivaut à un plus grand succès dans la transmission des gènes ? Ici, l'hypothèse de la grand-mère intervient. Elle suggère qu'investir dans la descendance et les petits-enfants, en veillant à leur survie et à leur reproduction, peut parfois être plus bénéfique que de produire davantage de descendants.

De plus, les dynamiques coopératives et compétitives au sein des groupes de baleines jouent un rôle crucial dans la formation des comportements liés à la ménopause. Les espèces présentant une ménopause ont tendance à vivre plus longtemps, créant ainsi d'importants chevauchements générationnels où les femelles âgées peuvent aider leurs proches. Il est intéressant de noter que, tandis que les grand-mères ménopausées soutiennent leurs parents, elles s'abstiennent également de produire une progéniture qui concurrencerait les ressources, contribuant ainsi à l'équilibre délicat au sein du groupe.

Le parcours visant à démêler les mystères de la ménopause chez les baleines n'a pas été un long fleuve tranquille. Les chercheurs ont dû surmonter des obstacles tels que l'estimation de la durée de vie et des modèles de reproduction à partir de données collectées lors de strandings massifs et d'activités de pêche commerciale. Néanmoins, grâce à des approches innovantes, ils ont pu reconstituer une histoire convaincante sur la manière dont la ménopause aurait pu évoluer chez ces magnifiques mammifères marins.

Ce qui rend cette découverte d'autant plus intrigante, c'est sa similitude avec l'évolution humaine. Comme les auteurs le suggèrent, les similitudes entre la ménopause chez les baleines et les humains indiquent une évolution convergente, où des espèces différentes subissent des changements similaires en raison de pressions environnementales comparables. Cela éclaire sous un jour nouveau notre compréhension de la ménopause et de son importance évolutive.

Ainsi, la prochaine fois que vous penserez à la ménopause, rappelez-vous les baleines dans les profondeurs de la mer subissant la même transformation. C'est un rappel de l'interconnectivité de la vie sur Terre et des possibilités infinies que l'évolution offre, même dans les profondeurs de l'océan.

Source : <https://www.nature.com/articles/d41586-024-00658-9>

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