Lors de son troisième essai, la fusée Starship vole dans l'espace mais échoue lors de sa rentrée

Titre : Le troisième essai du lanceur Starship de SpaceX est un succès partiel, mais la phase de rentrée est un échec

Email

Ce matin, une heure après l'aube, un titan d'acier de plus de 120 mètres de haut s'est élevé depuis le sud du Texas au-dessus du golfe du Mexique : le Starship de SpaceX, le plus grand et le plus puissant lanceur jamais construit.

Ce lancement, le troisième vol d'essai complet du lanceur, n'a pas été parfait et s'est terminé avec la partie supérieure du Starship qui s'est brisée lors de la rentrée dans l'atmosphère terrestre. Cependant, il a largement dépassé les étapes clés fixées par le vol précédent en novembre 2023. Dans un message sur la plateforme de médias sociaux X, l'administrateur de la NASA Bill Nelson a qualifié le lancement de "vol d'essai réussi" et a déclaré que "Starship a grimpé dans les cieux" : un signe que l'agence spatiale américaine considère le véhicule comme faisant des progrès vers ce qui serait une révolution en matière d'accès à l'orbite et aux surfaces de la Lune et de Mars. Les scientifiques l'attendent également avec impatience, dans l'espoir que Starship puisse permettre des types d'études entièrement nouveaux dans l'ensemble du système solaire.

Moins de 3 minutes après le décollage, la partie supérieure du Starship a mis à feu ses six moteurs pour se séparer de la première étape, qui fonctionnait toujours. Il s'agissait du deuxième "hot staging" tenté par SpaceX. Alors que la partie supérieure s'accélérait dans l'espace, la première étape s'est éloignée et a plongé dans les eaux en dessous. Lors de sa descente finale, les moteurs de la première étape ne se sont pas rallumés complètement, entraînant un amerrissage brutal.

INSCRIVEZ-VOUS À LA NEWSLETTER SCIENCEADVISER
Les dernières nouvelles, commentaires et recherches, directement dans votre boîte de réception tous les jours
INSCRIVEZ-VOUS

Au cours des 45 minutes suivantes, la deuxième étape a volé à moitié autour du monde, atteignant des vitesses supérieures à 26 000 kilomètres par heure et une altitude maximale de 234 kilomètres. En cours de route, le véhicule a transféré le carburant à bord d'un réservoir à un autre, une répétition à petite échelle des plans de SpaceX pour ravitailler les Starships en orbite. Il a également ouvert sa soute à marchandises pour la première fois. Lors de la rentrée atmosphérique à grande vitesse, la partie supérieure a résisté à un plasma rugissant et à des températures infernales pendant plusieurs minutes avant de se briser à une altitude de 65 kilomètres, au lieu de plonger dans l'océan Indien méridional à grande vitesse comme prévu.

Si les futurs vols d'essai s'appuient sur le succès d'aujourd'hui, Starship, conçu pour soulever 150 tonnes en orbite basse terrestre, pourrait révolutionner l'exploration spatiale humaine. La vision d'Elon Musk, fondateur et PDG de SpaceX, est celle d'un lanceur entièrement réutilisable qui réduira radicalement le coût d'acheminement des cargaisons en orbite - et permettra des avant-postes humains sur la Lune et Mars.

Si Starship fonctionne comme promis, il offrirait également de grands avantages à l'astronomie et à la science planétaire. Par exemple, les télescopes spatiaux et les instruments scientifiques pourraient être beaucoup plus grands ou fabriqués à partir de matériaux plus lourds et moins chers. Les agences spatiales pourraient lancer plusieurs versions des mêmes instruments en même temps ou en succession rapide. Emboldened par la redondance, ils pourraient prendre des risques de conception plus importants, tels que l'utilisation de composants bon marché, hors étagère, qui n'ont pas été initialement conçus pour le vol spatial.

"Traditionnellement, dans la science planétaire, nous sommes dans une boîte très contraignante : vous dépensez beaucoup de temps, d'argent et d'efforts pour miniaturiser les composants afin de les faire tenir sur un engin spatial", déclare Jennifer Heldmann, scientifique de la recherche au centre de recherche Ames de la NASA, qui a étudié l'impact potentiel de Starship sur la science. "Si vous avez quelque chose comme Starship, essentiellement, ces contraintes disparaissent."

Heldmann dit que la capacité de lancement de Starship pourrait stimuler considérablement la recherche de vie sur Mars, en partie en permettant aux scientifiques d'envoyer des quantités auparavant inimaginables d'équipement sur la surface de la planète rouge. Il pourrait également aider à l'exploitation des ressources martiennes pour soutenir les équipages humains. Elle estime qu'une seule fusée Starship vers Mars pourrait déployer des dizaines de rotorcraft de cartographie des glaces, plusieurs robots de forage de glace, au moins une usine de traitement de l'eau, et toute l'infrastructure d'énergie et de communication nécessaire. "C'est difficile d'en parler - vous ne pouvez pas vraiment vous lever dans l'une de nos réunions et dire : 'Je veux envoyer un bulldozer sur la Lune' - même si vous le pourriez."

Déjà, la NASA compte sur Starship pour être un élément central de son programme Artémis, qui vise à remettre des astronautes sur la Lune pour la première fois depuis la fin d'Apollo. Dès 2026, un Starship modifié est prévu pour amener des astronautes sur la Lune lors de la mission Artémis III de la NASA.

Cependant, pour que les scientifiques puissent tirer pleinement parti de Starship, la NASA devra apporter des modifications, déclare Casey Dreier, chef de la politique spatiale de la Society. Pour l'instant, Starship n'est pas une option de lancement dans le contrat principal que la NASA utilise pour sourcer les fusées pour ses missions scientifiques planétaires. "C'est en fait une déclaration assez sauvage que Starship est le chemin critique pour permettre les atterrissages humains sur la Lune et doit fonctionner, mais les scientifiques planétaires ne peuvent pas supposer que Starship existera à la fin de la décennie lorsqu'ils proposent une mission", déclare Dreier. "Il doit y avoir une évolution bureaucratique."

Aujourd'hui's lancement fait suite à des mois de mises à niveau de Starship et de son complexe de lancement, après que le deuxième essai de lancement en novembre 2023 se soit terminé par une auto-destruction environ 8 minutes après le décollage. Malgré la fin en flammes du lanceur de novembre, il s'agissait d'une amélioration par rapport à son vol inaugural de 4 minutes en avril 2023. Peu de temps après le lancement de novembre, l'Administration fédérale américaine de l'aviation (FAA) a ouvert une enquête sur l'incident, qui s'est terminée le 26 février avec 17 mesures correctives que SpaceX doit mettre en œuvre, y compris des ajustements au lanceur qui ont réduit les fuites de carburant et ajouté une protection supplémentaire contre les incendies.

Les enjeux ne feront qu'augmenter pour les vols d'essai à venir. Avant que des astronautes ne montent à bord de Starship pour Artémis III, SpaceX doit démontrer une longue liste de jalons techniques, y compris plusieurs vols orbitaux, le ravitaillement en orbite basse terrestre, et un atterrissage d'essai sans équipage sur la Lune prévu pour fin 2025. SpaceX est impatient d'accélérer ce qui est déjà un programme de développement rapide par les normes historiques. En février, un responsable de la FAA a déclaré que SpaceX avait demandé à lancer Starship jusqu'à six autres fois cette année.

"Ce n'est pas seulement Elon Musk qui s'amuse dans le désert - c'est crucial pour la NASA", déclare Dreier. "Tout est un peu axé sur cela."

DOI : 10.1126/science.zmaezdy

URL : <https://www.science.org/content/article/its-third-try-starship-rocket-flies-through-space-fails-during-re-entry>

Comments

Popular posts from this blog

Apprendre les langues étrangères : Outils modernes et potentiel du ChatGPT

ChatGPT-4 reproduit l'animation GapMinder en une seule tentative

GPT-4 vs GPT-3.5 - Dévoiler l'avenir des modèles de langage de l'IA