Nous « parlons bébé » avec nos chiens. Alors pourquoi ne pas leur faire face ?

Titre : Nous « bébé-langage » nos chiens. Alors pourquoi ne pas « bébé-visage » pas non plus ?

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« Qui est-ce qui est trop mignon ? Oui, c'est toi. Tu es trop mignon ! »

Le bébé-langage ressemble beaucoup à cela, que nous nous adressions à nos nourrissons ou à nos chiens. Nous haussons la voix et utilisons souvent les mêmes phrases. Mais une nouvelle étude a repéré une différence cruciale : lorsque nous bébé-langagons nos tout-petits, nos visages ont tendance à être très expressifs — yeux grand ouverts, sourcils hauts et sourires exagérés. Avec les chiens, nous sommes beaucoup plus sobres, rapportent des chercheurs dans une nouvelle étude publiée dans Applied Animal Behaviour Science.

La modération pourrait être pour notre propre protection, estime Evan MacLean, un psychologue comparatif de l'Université de l'Arizona qui n'a pas participé à l'étude. Des yeux grands ouverts et des gencives exposées peuvent être perçus comme des menaces ou des signes d'anxiété dans le royaume canin, note-t-il. Ainsi, notre longue histoire avec les chiens nous aurait appris à garder nos visages plus ou moins neutres — pour le bien de tous les deux. « Savoir que les sourires peuvent être mal interprétés par les chiens peut réduire les chances d'envoyer un mauvais signal. »

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Les scientifiques étudient le bébé-langage avec des chiens (et plus récemment, des chats) depuis plus de 40 ans. Mais peu de travaux ont été réalisés sur les expressions faciales qui l'accompagnent, déclare Anna Gergely, une biologiste évolutionniste de l'Académie hongroise des sciences Research Centre for Natural Sciences. En tant que propriétaire de chien — et dresseur —, elle s'est demandé s'il y avait des différences entre la façon dont nous gémissons sur nos bébés et sur nos petits. « Lorsque je dresse des chiens, je joue avec ma voix », dit-elle, « mais je joue moins avec mon visage. »

Dans la nouvelle étude, Gergely et ses collègues ont recruté 23 couples hongrois qui avaient à la fois un bébé âgé de 6 mois à 18 mois et un animal de compagnie canin. En visitant les familles à leur domicile, les chercheurs ont demandé aux parents de s'adresser individuellement au chien, au bébé et à l'autre parent en utilisant trois courts monologues. Les monologues impliquaient des choses comme l'enseignement d'un nouveau mot, la récitation d'une comptine ou la lecture d'un script de phrases quotidiennes telles que « Quel temps magnifique ! »

Tout au long, Gergely et ses collègues ont filmé les visages des parents. Plus tard, les chercheurs ont branché leurs vidéos dans un « logiciel de lecture du visage » qui détecte les mouvements des muscles faciaux et analyse les expressions.

L'étude a révélé que les parents faisaient les expressions faciales les plus intenses — avec des expressions plus exagérées — lorsqu'ils parlaient à leurs bébés, en particulier lors de la récitation de la comptine et du script. Le logiciel a classé leurs expressions comme particulièrement heureuses et souvent évocatrices de surprise, déclare Gergely.

En revanche, les participants ont eu le moins de mouvements musculaires faciaux et les expressions les plus neutres lorsqu'ils parlaient à leurs chiens — même si elles semblaient utiliser une voix presque identique à celle qu'elles utilisaient avec leurs bébés.

Les conclusions ont du sens, déclare Gergely.

Les fréquences sonores signifient à peu près la même chose dans tout le règne animal, note-t-elle. Les hautes fréquences, telles que les aboiements joyeux ou un joyeux « Salut ! » indiquent l'amitié, tandis que les basses fréquences, telles que les menaces et les grognements, indiquent le danger.

Cependant, les expressions faciales ne le font pas. « Si je vous montre mes dents et mes gencives, c'est un sourire social », dit Gergley. « Mais si je montre mes dents à un loup ? Je devrais vraiment avoir peur. »

En effet, l'étude a révélé que les conjoints utilisaient les mêmes expressions exagérées avec chacun que lorsqu'ils parlaient à leurs bébés, ce qui suggère qu'ils ne sont pas préoccupés par le fait que les expressions soient perçues comme menaçantes.

Il s'agit d'une « étude élégante », déclare Courtney Sexton, une anthropologue évolutionniste de la Virginia-Maryland College of Veterinary Medicine qui n'a pas participé à l'étude. Nous pourrions en apprendre beaucoup sur la façon de communiquer avec les chiens simplement en étant plus conscients de ce que nos expressions faciales pourraient signifier, dit-elle. « Au fil des siècles, les chiens se sont considérablement adaptés à nos modes de communication, mais nous travaillons toujours à mieux les comprendre.

doi: 10.1126/science.zxdbin9

URL : <https://www.science.org/content/article/we-baby-talk-our-dogs-so-why-don-t-we-baby-face-them>

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