Vos premiers souvenirs d’enfance sont-ils encore cachés dans votre esprit ou ont-ils disparu à jamais ?

Titre : Vos premiers souvenirs d'enfance sont-ils toujours présents dans votre esprit - ou définitivement perdus ?

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Une version de cette histoire est parue dans Science, Vol 383, Issue 6688.
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Pourquoi les bébés oublient-ils et comment la peur persiste dans le cerveau
PAR SARAH CRESPI, SARA REARDON
PODCAST14 MAR 2024

Vous pensez peut-être vous souvenir d'avoir visité Disneyland à l'âge de 18 mois, ou d'avoir eu la varicelle quand vous aviez 2 ans - mais vous ne vous en souvenez probablement pas. Pourtant, ces souvenirs semblent si réels ! Vos souvenirs les plus précieux ont probablement été implantés en voyant des photos ou en entendant les histoires de vos parents sur les files d'attente pour les tasses tournantes. Les souvenirs de ces événements, répétés à maintes reprises, se sont consolidés dans votre cerveau, ce qui les rend aussi vifs que vos dernières vacances d'été.

Les gens ont généralement du mal à se souvenir de quoi que ce soit avant l'âge de 3 ans, et les capacités de mémoire des enfants ne sont complètement matures qu'environ à l'âge de 7 ans. "C'est un paradoxe en un sens", déclare le neuroscientifique Flavio Donato de l'Université de Bâle. "Alors que le cerveau est en train d'apprendre à un rythme qu'il ne montrera plus jamais pendant toute une vie, ces souvenirs semblent ne pas rester dans le cerveau."

Le petit Hendrix, âgé de sept mois, ne se souviendra probablement pas de ce voyage à Disney World à moins que des photos ne le lui rappellent.H. KNIGHTON/SCIENCE

Pendant de nombreuses années, les chercheurs ont supposé que le cerveau des bébés n'est tout simplement pas assez mature pour former des souvenirs durables. Des théories ont abondé sur la raison de cette immaturité, que ce soit d'ordre biologique ou psychologique, comme l'absence de sens de soi en tant qu'individu ou la capacité à utiliser le langage. Sigmund Freud, cependant, croyait que les bébés forment des souvenirs, mais que le cerveau les réprime, ce qu'il appelait "l'amnésie infantile".

De nouvelles recherches suggèrent que Freud avait raison sur l'oubli, même si ce n'est pas sur sa finalité. Il semble que le cerveau puisse en fait créer des souvenirs avant l'âge de 3 ans - bien que peut-être d'une manière différente des souvenirs d'adultes - et que ces souvenirs puissent persister à l'âge adulte. Mais nous ne pouvons pas y accéder consciemment.

Personne ne sait exactement pourquoi l'amnésie infantile existe, mais des études ont montré que de nombreux autres mammifères l'expérimentent également, ce qui suggère qu'elle n'est pas liée au langage ou à la conscience de soi. Au contraire, cet oubli sert probablement un but évolutif, qu'il s'agisse d'aider les jeunes cerveaux à attribuer l'importance appropriée aux événements ou de développer un cadre pour les systèmes de mémoire qu'ils utiliseront tout au long de leur vie.

"Nous l'avons essentiellement accepté [l'amnésie infantile] comme un fait de la vie, comme une conséquence inévitable du développement du cerveau", déclare Tomás Ryan, neuroscientifique au Trinity College Dublin. Quoi qu'il fasse, "ce sera probablement essentiel et transcender la plupart du règne mammifère".

Pour comprendre comment fonctionne ce processus naturel, les chercheurs font participer des tout-petits à des tests de mémoire et manipulent les souvenirs de rongeurs avec des outils modernes tels que l'optogénétique, qui peut activer sélectivement les neurones qui codent un souvenir particulier. De telles expériences, espèrent-ils, pourraient être la clé pour comprendre comment les premiers souvenirs sont oubliés, comment les traces de ces premiers souvenirs peuvent façonner notre vie plus tard, comment des facteurs tels que les infections et le stress précoces affectent notre capacité mémorielle tout au long de la vie, et si les souvenirs inaccessibles peuvent être réactivés.

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