Ce que les toilettes peuvent révéler sur le COVID, le cancer et d'autres menaces pour la santé

Pendant les jours désespérés de la pandémie de COVID-19, alors que le virus semblait dépasser les efforts les plus sophistiqués de traçage des contacts, un groupe de scientifiques pionniers a découvert un allié inattendu dans un endroit des plus improbables - nos égouts. Ces chercheurs, armés de techniques de pointe, ont dévoilé un trésor de connaissances caché dans les profondeurs de nos eaux usées, révolutionnant la manière dont nous surveillons et répondons à une large gamme de menaces pour la santé.

Tong Zhang, ingénieur environnemental et microbiologiste à l'Université de Hong Kong, faisait partie des premiers à exploiter la puissance du test des eaux usées. En collectant des échantillons dans les regards de Hong Kong, Zhang et son équipe ont détecté la présence du virus SARS-CoV-2, remontant une épidémie à un immeuble d'appartements avant que des cas cliniques ne soient signalés. Cette performance remarquable a permis au gouvernement d'intervenir rapidement, d'isoler les personnes infectées et d'arrêter la chaîne de transmission.

Le succès du projet hongkongais n'était que le début. Dans le monde entier, plus de 4 600 sites sont désormais engagés dans la surveillance des eaux usées, les chercheurs enquêtant non seulement sur la COVID-19, mais également sur une série d'autres pathogènes, de la grippe au mpox. Au Ghana rural, les tests d'eaux usées ont révélé la présence de la COVID-19 dans des zones où les tests cliniques n'avaient détecté aucun cas, incitant les responsables à renforcer les efforts de santé publique. À Bengaluru, en Inde, les données de l'analyse des eaux usées se sont avérées inestimables pour suivre la propagation du variant Omicron, informant des décisions politiques cruciales.

Mais le potentiel de cette approche va bien au-delà des maladies infectieuses. Les scientifiques utilisent désormais les eaux usées pour obtenir des informations sur la prévalence de l'utilisation de drogues illicites, l'exposition à la pollution de l'air et même la détection précoce de certains cancers. Bernd Manfred Gawlik, qui coordonne le travail sur les eaux usées au Centre commun de recherche de la Commission européenne, compare les égouts à le "sang sale de la ville", un dépôt riche en informations sur la santé collective d'une communauté.

Cependant, comme toute technologie de pointe, il y a des défis à surmonter. L'interprétation des données complexes générées par les tests d'eaux usées nécessite un équilibre délicat, les chercheurs devant traduire les signaux de ce "sang sale" en stratégies de santé publique exploitables. La modélisation des compteurs de cas et de la charge de morbidité sur la base des niveaux viraux dans les égouts est une zone de concentration particulière, le Centre de prévision et d'analyse des épidémies du CDC menant la charge.

Alors que le domaine de l'épidémiologie fondée sur les eaux usées continue d'évoluer, le potentiel de cette approche pour transformer la surveillance de la santé mondiale est indéniable. Avec le soutien d'organisations internationales et la collaboration continue de scientifiques, décideurs et responsables de la santé publique, les villes du monde pourraient révéler sous peu leurs secrets les plus profonds et les plus précieusement gardés - des secrets qui pourraient détenir la clé pour combattre certains des plus grands défis de santé de l'humanité.

Source : <https://www.nature.com/articles/d41586-024-01092-7>

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