L'abattage controversé des loups semble aider le caribou, mais les inquiétudes persistent

Titre : Le abattage controversé de loups semble aider le caribou, mais les inquiétudes demeurent

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Depuis 2015, un massacre se déroule dans les montagnes de la Colombie-Britannique, au nom de la sauvegarde du caribou de montagne méridional, classé comme espèce menacée au Canada. Chaque hiver, des tireurs d'élite embauchés par le gouvernement provincial abattent des centaines de loups à partir d'hélicoptères volant à basse altitude, parfois en utilisant un collier de suivi attaché à un "loup Judas" qui les conduit vers d'autres membres du groupe. Près de 2200 de ces prédateurs ont été tués, dont 248 lors de l'hiver le plus récent.

La politique a donné lieu à des poursuites et des manifestations de groupes de conservation et à des articles contradictoires dans des revues scientifiques sur la question de savoir si le carnage bénéficie aux hardes de caribous. Cette semaine, dans Ecological Applications, une équipe de recherche examinant 51 ans de tendances de la population et d'actions de conservation offre l'analyse la plus complète à ce jour de cette question controversée. Même les critiques de l'abattage disent qu'il offre des données convaincantes selon lesquelles, du moins à court terme, tuer des loups est l'une des rares mesures qui aident les populations de caribous malades.

"Des mesures extraordinaires exigent des preuves extraordinaires, et c'est enfin ce qui s'accumule", admet Chris Darimont, un scientifique de la conservation à l'Université de Victoria, affilié à la Raincoast Conservation Foundation, une organisation à but non lucratif de la Colombie-Britannique qui s'est opposée aux tueries de loups.

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Darimont faisait partie d'un groupe de scientifiques qui ont contesté une étude de 2019 dans les Proceedings of the National Academy of Sciences selon laquelle l'abattage de loups semblait stimuler les nombres de caribous. Une approche différente des statistiques n'a trouvé aucune preuve d'un avantage, ont-ils écrit dans une critique dans Biodiversity and Conservation. Les résultats ont été repris par des organes d'information, dont un article dans The Atlantic intitulé "Une province canadienne a tué 463 loups pour aucune bonne raison".

La nouvelle recherche visait à répondre à ces critiques et à voir si les conclusions précédentes tenaient avec une analyse plus approfondie, déclare l'auteur de l'étude Clayton Lamb, un écologiste de l'Université de la Colombie-Britannique. Le débat sur l'étude de 2019, sur laquelle Lamb était également auteur, "est allé jusqu'aux plus hauts niveaux de gouvernance", dit-il. "Nous avons estimé qu'il était de notre devoir d'essayer d'en avoir le cœur net."

Il y a peu de désaccord sur la cause profonde de la détresse du caribou. La coupe d'arbres de la forêt ancienne a rogné l'habitat préféré du caribou de montagne méridional - un type de caribou de bois (Rangifer tarandus caribou) qui occupe de vastes étendues du sud et du centre de la Colombie-Britannique et de l'Alberta et, jusqu'à récemment, des parties du nord de l'Idaho et de Washington. Les broussailles qui repoussent dans ces zones montagneuses attirent les orignaux et les cerfs, qui attirent à leur tour plus de loups. Les nombres de caribous de montagne méridionaux en Amérique du Nord sont passés d'environ 10 000 animaux en 1991 à un peu plus de 4700 en 2023. Quinze des 41 hardes ont either disparu ou sont si petites que les scientifiques ne pensent pas qu'elles dureront longtemps.

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En réponse, les gouvernements provinciaux, qui sont largement responsables de la protection des espèces en vertu de la Loi sur les espèces en péril du Canada, et les Premières nations ont eu recours à un certain nombre de mesures d'urgence. Ils ont tué ou stérilisé des loups, donné des suppléments alimentaires aux caribous, tué des orignaux pour réduire l'attrait pour les loups, déplacé des caribous d'hardes en santé vers des hardes en déclin et mis des caribous gravides dans des enclos pour qu'ils puissent donner naissance à l'abri des prédateurs.

Les caribous de montagne méridionaux sont répertoriés comme espèces menacées au Canada.DAVID MOSKOWITZ

Pour voir si l'une de ces stratégies a fonctionné, Lamb et ses collaborateurs ont rassemblé autant de données que possible sur chaque hardes - y compris la taille, le taux de reproduction et la survie des adultes - et les ont saisies dans un modèle informatique pour analyser les tendances à long terme de la population. L'approche était beaucoup plus riche en données que la précédente et plus sophistiquée sur le plan statistique, déclare Mark Hebblewhite, un écologiste de la faune de l'Université du Montana impliqué dans la recherche.

Tuer des loups ou combiner cela avec d'autres stratégies telles que l'enclos des caribous gravides est ressorti comme les mesures qui ont le plus contribué à accroître le nombre de caribous. Dans les interventions où le tir de loups n'a pas fait partie de l'approche, l'analyse n'a montré aucun avantage clair. Dans l'ensemble, les chercheurs ont estimé qu'un supplément de 1548 caribous de montagne méridionaux étaient en vie en 2023 grâce aux divers efforts.

Les résultats commencent déjà à se refléter dans la politique gouvernementale. Le Service canadien de la faune travaille actuellement à modifier la stratégie fédérale de rétablissement du caribou de montagne méridional. De nombreux résultats de cette nouvelle recherche "ont déjà été incorporés", déclare Robin Steenweg, biologiste de la faune travaillant sur le rétablissement du caribou pour le service et auteur de l'étude nouvelle.

Cependant, les résultats ne convainquent pas Mollie Cameron, une spécialiste de la faune de Pacific Wild, un groupe de conservation de la Colombie-Britannique qui a intenté une action en justice contre le gouvernement provincial dans un effort infructueux pour mettre fin au tir de loups. "Le gouvernement provincial a reconnu qu'un des facteurs les plus importants qui contribuent à la baisse du caribou est la perte d'habitat", dit-elle. "Et pourtant, ils continuent de déboiser l'habitat critique du caribou."

Darimont craint que les nouveaux résultats n'encouragent une dépendance accrue à l'égard du tir de loups et ne servent d'excuse aux décideurs politiques pour éviter les mesures plus difficiles mais nécessaires pour arrêter la coupe. "J'aimerais être démenti", dit-il.

Hebblewhite partage certaines de ces préoccupations, notant que les gouvernements de la région n'ont pas pris de mesures substantielles pour protéger l'habitat du caribou de montagne. Mais il fait également remarquer que, parce que les forêts à croissance lente mettent des décennies à se rétablir, la seule action qui puisse aider les caribous à court terme est le tir. "Si nous arrêtions de tuer des loups demain... nous assisterions à un retour à des déclins catastrophiques", dit-il.

doi: 10.1126/science.zqcclpg

URL : <https://www.science.org/content/article/controversial-wolf-killing-appears-help-caribou-concerns-persist>

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