L'Afrique intensifie sa lutte contre le mpox alors que des épidémies « alarmantes » se poursuivent

Journaliste scientifique français très talentueux,

Les chercheurs et responsables de la santé publique en Afrique intensifient leur lutte contre la mpox, une maladie infectieuse négligée qui circule depuis longtemps sur le continent et a soudainement acquis une notoriété en 2022 en se propageant rapidement en Europe et en Amérique du Nord. Lors d'une réunion la semaine dernière à Kinshasa, la capitale de la RDC, des scientifiques de là-bas et de neuf autres pays touchés ont examiné une augmentation inquiétante des cas sur le continent, ont discuté des plans pour améliorer la surveillance de la mpox et introduire la vaccination, et ont lancé un consortium de recherche africain dirigé.

La réunion, convoquée par les Centres africains de contrôle et de prévention des maladies (Africa CDC) et la première du genre sur le continent, est intervenue alors que de plus en plus de preuves suggèrent que la mpox est également transmise sexuellement en Afrique - et pas seulement chez les hommes ayant des rapports sexuels avec des hommes (HSH), la communauté la plus touchée pendant la récente épidémie mondiale.

La mpox, autrefois appelée monkeypox jusqu'en novembre 2022, est causée par un membre de la famille des poxvirus. Le premier cas humain a été détecté en RDC en 1970. Jusqu'à il y a quelques années, le virus semblait se propager principalement lorsque les gens manipulaient des hôtes animaux infectés tels que les rongeurs ou entre les membres de la même maison qui, par exemple, partageaient des tissus ou d'autres objets.

Mais les chercheurs en Afrique ont documenté la transmission sexuelle et un préimprimé publié le 14 avril sur medRxiv par le nouveau consortium de recherche sur la mpox a averti qu'une épidémie d'une nouvelle souche inquiétante de ce virus, dans la région minière de Kamituga dans l'est de la RDC, semble être en partie alimentée par des hommes embauchant des travailleuses du sexe. Cette souche a le potentiel de déclencher une autre épidémie mondiale si elle n'est pas maîtrisée, mettent en garde les chercheurs. « La transmission sexuelle le rend d'autant plus inquiétant », a déclaré Jean Kaseya, directeur de l'Africa CDC. « Nous devons avoir une réponse coordonnée. »

Mais la bataille pour contenir la mpox en Afrique présente de nombreux défis qui ne sont pas observés ailleurs. Il continue de voir des débordements à partir d'espèces réservoirs animales vers les humains en Afrique, bien que les espèces hôtes les plus importantes restent floues. De nombreux cas restent non reconnus car la maladie ressemble à la varicelle, se produit souvent dans des villages éloignés et n'est pas facile à diagnostiquer. Les vaccins n'ont pas encore été utilisés en Afrique et la stigmatisation de la maladie dans deux populations à haut risque, les HSH et les travailleurs du sexe, reste élevée dans la plupart des pays.

L'épidémie mondiale, reconnue pour la première fois en mai 2022, a touché 117 pays, causant des lésions douloureuses chez près de 100 000 personnes et plus de 600 décès. Après le déploiement de campagnes de prévention et de vaccins, cependant, les cas ont commencé à chuter rapidement. L'état d'urgence de santé publique de portée internationale, déclaré par l'Organisation mondiale de la santé (OMS) en juillet 2022, a pris fin 10 mois plus tard. En février, l'OMS a signalé moins de 500 cas confirmés en dehors de l'Afrique.

Mais la RDC seule - où le premier cas humain a été signalé en 1970 - a signalé 14 434 cas suspects et 728 décès en 2023. Le rythme des infections dans le pays semble s'accélérer : il y a eu près de 5 000 cas jusqu'à présent cette année, trois fois le nombre vu dans la même période en 2023. Le Cameroun, la République centrafricaine, le Nigéria, la République du Congo, le Ghana et le Libéria ont signalé ensemble environ 400 autres cas l'année dernière. Tous ces chiffres sont probablement de vastes sous-estimations car la surveillance est inégale.

La transmission sexuelle de la mpox a surpris beaucoup. Dimie Ogoina, un clinicien de l'Université Niger Delta au Nigeria, a été le premier à voir des patients atteints de mpox avec des lésions génitales il y a 7 ans. Désormais, la transmission sexuelle a été démontrée pour se produire en RDC également. L'épidémie de Kamituga, qui a commencé en octobre 2023, a impliqué 250 cas suspects au cours des cinq premiers mois, et de 108 personnes avec une infection confirmée, 85 % avaient des lésions génitales et 29 % étaient des travailleuses du sexe, selon le préimprimé medRxiv. Juste plus de la moitié étaient des femmes, et seulement 15 % étaient des enfants.

Le séquençage du virus chez 22 personnes a montré qu'il avait probablement sauté d'un hôte animal vers les humains un mois avant que le premier cas ne soit remarqué et avait ensuite acquis des mutations liées à la transmission humaine à humain. Comme Kamituga est un hub pour les migrants, l'épidémie « porte le potentiel de se propager au niveau national et international », ont averti les auteurs.

C'est particulièrement inquiétant car la RDC a une souche de mpox appelée clade I, qui est estimée être 10 fois plus mortelle que le clade II, la souche qui s'est propagée dans le monde en 2022 et qui affecte principalement les pays d'Afrique de l'Ouest. (Les différences fondamentales entre les deux clades du virus restent floues « parce que nous n'avons pas eu l'occasion de consolider et de travailler en solidarité », déclare Ogoina.) Le virus à Kamituga est si distinct des virus précédents clade 1 qu'un groupe de recherche propose de les appeler clade Ib et Ia, respectivement. Comme la souche 2b qui dirige l'épidémie mondiale, les analyses des données de séquençage n'ont pas révélé de indices sur la raison pour laquelle elle pourrait se transmettre sexuellement plus facilement.

Ailleurs en RDC, la plupart des infections à mpox se produisent chez les enfants, qui, pour des raisons inexpliquées, sont également plus susceptibles de mourir de la maladie que d'autres groupes d'âge, a déclaré Lilith Whittles, épidémiologiste de l'Imperial College London lors de la réunion. Cette année, le taux de létalité était de 13,4 % dans la tranche d'âge des moins de 5 ans, contre 5,9 % chez les 5 à 15 ans et 4,3 % chez ceux de plus de 15 ans. De nombreux adultes plus âgés ont au moins une certaine immunité contre le virus mpox, car la plupart ont reçu le vaccin contre la variole, qui protège également contre la mpox. Ce vaccin a cessé d'être utilisé dans une utilisation courante en 1980, lorsque l'OMS a déclaré la variole éradiquée, de sorte que la population sans immunité contre la mpox a augmenté progressivement.

Pour maîtriser les épidémies, les pays africains espèrent bientôt commencer à proposer aux gens un vaccin mpox qui a été utilisé à grande échelle pour la première fois pendant l'épidémie mondiale. Fabriqué par Bavarian Nordic, il contient une version affaiblie du vaccin vivant utilisé dans le vaccin contre la variole. (Le vaccin vivant original peut causer de graves dommages et même la mort chez les personnes dont le système immunitaire est affaibli.) Un deuxième vaccin à base de vaccinia affaibli, connu sous le nom de LC16m8, est fabriqué par l'Institut de recherche Chemo-Sero-Therapeutic au Japon. Le Groupe consultatif stratégique d'experts de l'OMS sur la vaccination a recommandé en mars l'utilisation des vaccins affaiblis pour aider à contenir les épidémies de mpox et comme vaccins préventifs pour ceux qui présentent un risque élevé d'infection.

Les autorités réglementaires du Nigéria et de la RDC ont récemment approuvé les deux vaccins à base de virus affaiblis et le gouvernement américain a fait don de 10 000 doses du produit Bavarian Nordic au Nigéria et de 50 000 à la RDC, a déclaré Rosamund Lewis, qui supervise la mpox pour l'OMS. C'est « un nombre vraiment petit », a déclaré Placide Mbala, qui dirige l'épidémiologie à l'Institut national de recherche biomédicale (INRB) de la RDC. « Nous devons réfléchir à la manière de prioriser ceux qui les reçoivent. »

Offrir des coups à des travailleurs du sexe et des HSH peut sembler un choix évident, mais la stigmatisation et les lois anti-homosexualité rendent difficile la ciblage de ces groupes. « Cela nécessite une approche nuancée et sensible sur le plan culturel », a déclaré Jean Nachega, épidémiologiste à l'Université de Pittsburgh d'origine congolaise qui a co-écrit le préimprimé sur l'épidémie de Kamituga. Les vaccins n'ont jamais été administrés à des enfants à risque de la maladie, et plusieurs présentateurs à la réunion ont souligné que cela peut nécessiter un essai clinique.

Le virologue Oyewale Tomori de l'Université d'Ibadan au Nigéria, qui a assisté à la réunion de la RDC virtuellement, a soutenu que le renforcement de la surveillance était une priorité plus importante que la vaccination des gens pour le moment, notant que peu de cas de mpox sont confirmés en laboratoire.

Les chercheurs ont plusieurs autres questions urgentes. L'un d'eux est la manière dont la mpox saute des animaux aux humains, ce que peu d'études sur le terrain ont exploré. Des études sur les animaux sauvages ont montré que le virus se trouve le plus souvent chez les rongeurs et rarement chez les singes. Steve Ahuka, un microbiologiste à l'INRB, a décrit une grande étude en cours en RDC, en Guinée et au Cameroun qui tente de documenter la proportion de différentes espèces de rongeurs et de primates qui abritent soit le virus, soit des anticorps contre lui, ce qui indique une infection passée.

L'épidémie mondiale a aidé à attirer l'attention sur la mpox et a entraîné un boom de la recherche, a déclaré Nachega, mais presque tous sont venus d'Europe et d'Amérique du Nord. Les chercheurs africains, a-t-il dit, « luttent toujours pour obtenir un financement. » Mais au moins, les scientifiques de pays africains touchés collaborent désormais - et ils ont l'attention des politiciens. Lors de la clôture de la réunion, les ministres de la santé de 12 pays africains, la moitié desquels ont assisté, ont publié un communiqué appelant à l'établissement d'une Taskforce africaine de coordination de la mpox. « Nous avons trop attendu », a déclaré le directeur de l'INRB, Jean-Jacques Muyembe, un vétéran chercheur sur la mpox, aux participants à la réunion. « Maintenant, nous devons agir. »

doi: 10.1126/science.zex54rl

URL : <https://www.science.org/content/article/africa-intensifies-battle-against-mpox-alarming-outbreaks-continue>

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