Les projets visant à accroître la production de vaccins en Afrique se heurtent à de sérieux obstacles

Titre : Les projets d'expansion de la production de vaccins en Afrique font face à d'importants obstacles

En mars 2022, alors que la pandémie faisait toujours rage, l'entreprise de vaccins à ARN messager (ARNm) Moderna a annoncé son intention de construire une usine de 500 millions de dollars au Kenya pour produire 500 millions de doses de son vaccin contre la COVID-19 par an. "C'est majeur", avait déclaré à l'époque le président kenyan William Ruto. L'usine devait contribuer à réduire la dépendance de l'Afrique aux vaccins produits ailleurs, avait-il souligné, et apporter des avantages économiques avec elle.

Mais Moderna ne semble jamais s'être engagé dans la construction de l'usine du Kenya. Le 11 avril, l'entreprise a annoncé qu'elle avait "mis ses efforts en pause" car aucun pays africain n'avait commandé son vaccin contre la COVID-19 depuis 2022, entraînant des pertes et des annulations de 1 milliard de dollars. Ce mouvement a déclenché une vive réaction de la part du Centre africain de contrôle et de prévention des maladies (Africa CDC), qui a déploré que "Moderna abandonne un engagement à construire des capacités de fabrication de vaccins hautement nécessaires et pertinentes en Afrique".

La décision de Moderna est un coup de semonce de quelque sorte pour les autres projets destinés à accroître la production de vaccins sur le continent. De nombreux projets sont en cours, dont des installations au Rwanda, au Sénégal et en Afrique du Sud par l'autre grande entreprise de vaccins ARNm, BioNTech, et un investissement pouvant aller jusqu'à 1 milliard de dollars par l'Alliance Gavi pour les vaccins. Mais la demande de vaccins contre la COVID-19 en Afrique est actuellement faible, et les injections contre de nombreuses autres maladies prévalentes sur le continent sont déjà produites à moindre coût et en grande quantité ailleurs, ce qui rend difficile l'établissement d'un marché pour les fabricants locaux. Le continent est également confronté à un manque de personnel formé et à des systèmes réglementaires faibles pour les produits médicaux.

Produire davantage de vaccins en Afrique "est un impératif moral, et il est économiquement difficile", déclare Martin Friede, responsable de la recherche sur les vaccins à l'Organisation mondiale de la santé (OMS). "Nous sommes donc coincés entre un rocher et un endroit difficile".

La pandémie de COVID-19 a mis en évidence les inégalités cruelles en matière d'accès aux vaccins comme jamais auparavant. Les pays riches ont acheté beaucoup plus de doses qu'ils n'en avaient besoin, tandis que l'Inde, qui abrite les plus grands producteurs de vaccins destinés aux pays en développement, a interrompu leurs exportations en mars 2021 pour faire face à sa propre vague de COVID-19. À la fin de 2021, lorsque les pays riches avaient largement vacciné leurs populations, moins de 20 % des Africains avaient reçu au moins une dose.

L'établissement d'usines de fabrication de vaccins en Afrique - qui importe actuellement 99 % de tous les vaccins qu'elle utilise - pourrait contribuer à éviter que cela ne se reproduise. Les installations pourraient produire des vaccins contre la rougeole, le paludisme, l'hépatite et d'autres maladies pendant les années normales et - espérons-le - fabriquer le produit spécifique dont on a besoin lorsque la prochaine pandémie frappe. Outre l'engagement de Gavi, les gouvernements, les philanthropies et les organisations multilatérales se sont engagés à verser au moins 3,5 milliards de dollars pour réaliser cet objectif, selon une analyse récente de l'initiative Clinton Health Access Initiative (CHAI).

Une première tentative a été l'établissement d'un "hub technologique" d'ARNm en Afrique du Sud, dirigé par Friede. Au cours des trois dernières années, le hub a formé des scientifiques de 15 pays, dont six en Afrique, à la production de vaccins à ARNm eux-mêmes. Aujourd'hui, "Chacun de ces pays est confronté à la situation de 'OK, nous avons demandé la technologie ARNm, merci, nous l'apprécions. Maintenant, que faisons-nous avec ?'" déclare Friede. "Si vous ne produisez pas un produit qui est acheté quotidiennement, après quelques années, vous ferez faillite". Friede dit qu'il comprend la décision de Moderna d'interrompre ses projets au Kenya.

Plusieurs autres programmes ont été lancés. En 2021, l'Union africaine et l'Africa CDC ont lancé le Partenariat pour la fabrication de vaccins en Afrique (PAVM), dont l'objectif est que 60 % des doses de vaccins du continent soient produites localement d'ici 2040. Cette ambition hardie a "galvanisé le continent", déclare John Nkengasong, un virologue camerounais qui dirigeait l'Africa CDC à l'époque et qui est maintenant à la tête du Plan d'urgence du président américain pour le SIDA.

Le PAVM co

ordonnera la collecte de fonds pour l'effort et souhaite voir sept technologies de vaccins poursuivies, dont l'ARNm, les virus inactivés et affaiblis traditionnels, et les vecteurs viraux inoffensifs qui transportent des gènes de dangereux pathogènes. Environ 30 projets, dont les trois installations BioNTech, sont en cours, déclare le virologue Nicaise Ndembi, qui dirige le PAVM.

Une autre initiative majeure a été lancée en décembre 2023 par Gavi, qui achète actuellement environ la moitié des doses de vaccins utilisées en Afrique. L'engagement de 1 milliard de dollars de Gavi vise à accélérer la production de vaccins pour protéger contre 11 maladies. Les fonds seront versés aux entreprises locales selon un schéma complexe qui récompense les entreprises dont les produits répondent aux normes strictes de qualité de l'OMS et accorde des primes supplémentaires à celles qui vendent à Gavi ou à l'acheteur de vaccins le plus important au monde, l'UNICEF. Le financement vise à aider au moins quatre fabricants de vaccins africains à produire ensemble 800 millions de doses annuellement dans une décennie.

Cependant, ces plans font face à des obstacles importants, selon une analyse récente de l'Africa CDC, de la CHAI et de PATH, une autre organisation non gouvernementale américaine. Peu d'entreprises africaines ont la capacité de produire des antigènes, les composants du pathogène qui déclenchent des réponses immunitaires et sont l'ingrédient principal de tout vaccin, selon les groupes. Pour cela, les entreprises ont besoin que des entreprises étrangères transfèrent des technologies, mais peu de tels accords existent et en obtenir est difficile en partie parce que les gouvernements africains ne se sont pas engagés à acheter des vaccins produits localement. Les pays africains doivent également renforcer leurs effectifs et leur capacité à évaluer et approuver les vaccins, selon le rapport.

Toute entreprise de fabrication de vaccins africaine devra faire face à une concurrence féroce de la part des vaccins produits ailleurs. L'Institut sérologique de l'Inde, qui produit plus de doses de vaccins que toute autre entreprise, est déjà un important fournisseur pour Gavi. Si une série de petits concurrents émergent sur le continent africain, "vous n'aurez pas de volume, et ils ne seront pas compétitifs sur le marché mondial", prévoit Seth Berkley, qui a dirigé Gavi pendant 12 ans jusqu'à sa retraite en août 2023. La même année, le gouvernement sud-africain a acheté un vaccin pneumococcique produit en Inde parce qu'il coûtait moins cher qu'un produit fabriqué sur place.

Pour éviter la fragmentation du marché africain en herbe, le Consortium de collaboration pour la fabrication de vaccins régionaux, annoncé en janvier, vise à rationaliser et à coordonner les efforts. Idéalement, les pays d'une région mettront en commun les ressources, feront des achats groupés de fournitures et évalueront la demande ensemble. Nkengasong estime qu'il vaudrait peut-être mieux que l'Afrique dispose de deux ou trois réseaux de fabrication de vaccins. "Vous pouvez avoir du verre produit au Zimbabwe et des lipides produits au Kenya, et ils peuvent assembler le vaccin quelque part ailleurs", dit-il. "Utilisez la plateforme de l'Union africaine pour rassembler tout le monde afin qu'ils puissent partager des informations en temps réel et se rendre compte 'Oh, je ne veux pas faire cela tout seul'."

Si, à la fin, les vaccins produits en Afrique ne peuvent pas concurrencer sur le coût, une solution consisterait simplement à payer davantage pour eux. Un rapport de novembre 2022 de Gavi a noté que l'alliance ne verse généralement pas de supplément d'argent pour les doses "au nom de la diversité géographique et de la sécurité de l'approvisionnement", mais a suggéré qu'elle devrait envisager de le faire. Ndembi prévoit que les gouvernements africains seront disposés à payer une prime pour les produits locaux également. "Il s'agit d'une question de sécurité sanitaire", dit-il.

doi : 10.1126/science.z575whx

URL : <https://www.science.org/content/article/plans-expand-african-vaccine-production-face-steep-hurdles>

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