Pourquoi la solitude est mauvaise pour la santé

Dans notre monde trépidant, il est facile de se sentir déconnecté, même entouré de gens. Pour Theresa Chaklos, médiatrice en droit de la famille à Washington D.C., la solitude s'est infiltrée après une série de problèmes de santé qui l'ont laissée isolée et à la dérive. «J'ai perdu 7 kilos en moins d'une semaine parce que je ne mangeais pas», se souvient-elle. «J'étais si misérable, je ne voulais tout simplement pas me lever.»

L'expérience de Chaklos n'est pas unique. La solitude, un sentiment subjectif de mécontentement à l'égard de ses relations sociales, est une préoccupation croissante en matière de santé publique. Dans le monde entier, environ un quart des adultes déclarent se sentir très ou assez seuls, selon un sondage de 2023. Et les conséquences peuvent être graves, la solitude étant liée à un risque accru de dépression, de démence, de maladie cardiovasculaire et même de décès précoce.

Les mécanismes neuraux à l'origine de cette connection préoccupante ne sont que nouvellement mis au jour. Les chercheurs ont découvert que les personnes seules ont tendance à percevoir le monde différemment, en prêtant attention à des indices sociaux différents de ceux de leurs pairs moins isolés. Ce «prophétie auto-réalisatrice» peut amener les personnes seules à se retirer encore plus, créant un cercle vicieux.

De manière intrigante, le circuit de récompense du cerveau pourrait également jouer un rôle. Les études montrent que la solitude peut sensibiliser le mésencéphale au dopamine, le même neurochimique qui alimente les envies de nourriture et de drogues. Cette sensibilité accrue pourrait rendre les individus isolés plus désireux de rechercher des récompenses, alimentant encore davantage leur déconnexion des autres.

Les hormones du stress telles que les glucocorticoïdes pourraient constituer un autre lien entre la solitude et la mauvaise santé. La solitude chronique entraîne des niveaux persistants élevés de ces produits chimiques, qui ont été liés au développement de la maladie d'Alzheimer et d'autres formes de démence.

Mais ce n'est pas toute l'histoire. Les chercheurs explorent des moyens de combattre la solitude en ciblant directement les mécanismes neuronaux sous-jacents. Par exemple, l'exercice a été montré pour perturber la rumination et la réflexion sur soi associées à la solitude, potentiellement en déplaçant l'activité loin du réseau par défaut du cerveau.

Comme le démontre l'histoire de Chaklos, la solitude peut être un adversaire tenace. Mais avec une compréhension croissante de ses fondements neurologiques, les chercheurs travaillent au développement de solutions innovantes pour aider les millions qui luttent contre cette épidémie moderne. En favorisant la connexion sociale et en nourrissant nos cerveaux, nous pouvons peut-être alléger les coûts cachés de l'isolement.

Source: <https://www.nature.com/articles/d41586-024-00900-4>

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