Près de la moitié des grandes villes chinoises sont en train de couler – certaines « rapidement »

Alors que le monde lutte contre les effets dévastateurs du changement climatique, une nouvelle étude scientifique a révélé une réalité inquiétante qui se déroule en Chine - près de la moitié des villes majeures du pays s'enfoncent, certaines à un rythme alarmant.

La recherche, publiée dans la prestigieuse revue Science, dresse un tableau sombre. Selon l'étude, une part stupéfiante de 16% des zones urbaines de la Chine s'enfoncent rapidement à un taux supérieur à 10 millimètres par an. Une portion beaucoup plus large, environ 45% des régions cartographiées, connaît un taux de subsidence modéré, supérieur à 3 millimètres par an.

Les villes touchées s'étendent sur un paysage géographique diversifié, des mégalopoles côtières aux hubs intérieurs du sud-ouest. Des villes comme Kunming, Nanning et Guiyang, qui ne sont pas aussi densément peuplées ou industrialisées que d'autres, sont également confrontées à ce problème alarmant.

"Le tassement est certainement un problème non seulement en Chine, mais de nombreuses autres parties du monde partagent le même problème", déclare Ding Xiaoli, un géodésiste de l'Université polytechnique de Hong Kong. En effet, l'étude note que d'ici 2040, près d'un cinquième de la population mondiale vivra sur des terres en subsidence, avec les Pays-Bas et Jakarta confrontés à des défis particulièrement graves.

Les chercheurs attribuent cette tendance alarmante à une interaction complexe de facteurs naturels et humains, y compris le prélèvement d'eau souterraine, le poids des bâtiments et les activités minières souterraines. Le prélèvement excessif d'eau souterraine, en particulier, a été identifié comme un moteur clé du tassement des terres dans les villes du monde entier.

Les implications de ce phénomène sont rien de moins que stupéfiantes. L'étude estime qu'au cours d'un siècle, un habitant sur dix des villes côtières de Chine pourrait se retrouver vivre en dessous du niveau de la mer, en raison à la fois du tassement des terres et de la montée inexorable des niveaux de la mer mondiale. En fait, les chercheurs prévoient que un quart des terres côtières de la Chine pourrait glisser sous la ligne de flottaison dans quelques décennies.

Ce "double coup" de terres en tassement et de montée des mers présente une menace grave pour les centaines de millions de personnes qui appellent ces régions vulnérables chez eux. Les inondations, les dommages aux infrastructures et même des communautés entières qui sont submergées sont toutes des possibilités très réelles.

Cependant, l'étude offre également un rayon d'espoir. L'expérience des villes comme Tokyo et Shanghai, qui ont ralenti avec succès leurs taux de tassement grâce à des mesures réglementaires et des contrôles environnementaux, montre que avec une action déterminée, cette crise peut être atténuée.

"La clé pour résoudre le tassement des villes chinoises pourrait résider dans le contrôle à long terme et durable de l'extraction d'eau souterraine", affirme le document. Les systèmes de digues et d'autres mesures d'adaptation pourraient également jouer un rôle crucial dans la protection de ces côtes en tassement.

Alors que le monde retient son souffle, l'avenir des centres urbains de la Chine est en suspens. La course est engagée pour trouver des solutions qui peuvent préserver les foyers et les moyens de subsistance de millions de personnes, avant que le sol ne glisse littéralement sous leurs pieds.

Source: <https://www.nature.com/articles/d41586-024-01149-7>

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